Губернатор-демократ Тім Уолз виступив у четвер проти критиків, які кажуть, що його адміністрація мала зробити більше, щоб перешкодити тому, що федеральні прокурори назвали схемою використання пандемії COVID-19 для обману уряду США як мінімум на 250 мільйонів доларів.

Уолц сказав, що руки Міністерства освіти Міннесоти були пов’язані ухвалою суду про поновлення виплат за продовольчою програмою, незважаючи на побоювання, висловлені державою. І він сказав, що ФБР попросило штат продовжити відшкодування, доки триває розслідування.

Федеральна влада у вівторок оголосила про звинувачення проти 48 осіб у Міннесоті за звинуваченням у змові та інших пунктах звинувачення в тому, що, за їхніми словами, була найбільшою схемою шахрайства, пов’язаною з пандемією. Багато компаній, які стверджували, що роздають їжу дітям з малозабезпечених сімей, спонсорувалися некомерційною організацією Feeding Our Future.

Обвинувачені нібито створили компанії, які стверджували, що пропонують харчування десяткам тисяч дітей по всій Міннесоті, а потім вимагали відшкодування витрат через Feeding our Future від програм дитячого харчування Міністерства сільського господарства США. Але прокурори заявили, що насправді було подано мало їжі, а обвинувачені витратили гроші на розкішні автомобілі, майно та коштовності. На даний момент уряд повернув 50 мільйонів доларів.

«Ми зловили це шахрайство. Ми впіймали це дуже рано. Ми попередили потрібних людей», — сказав Уолц на прес-конференції у своєму першому докладному публічному виступі у цій справі. «Нас викликали до суду. На нас подали до суду. Нам загрожували в’язницею. Ми дотримувалися цього».

Губернатор сказав, що його адміністрація помітила порушення дуже рано і попередила Міністерство сільського господарства США під час правління президента Дональда Трампа. Уолц сказав, що не може точно згадати, коли він уперше дізнався про підозри.

У судових документах зазначено, що Feeding Our Future подала заявку на участь у програмі навесні 2020 року, і що державне агентство почало спроби припинити її у жовтні 2020 року.

Уолц сказав, що «необхідно провести огляд» того, чому Міністерство сільського господарства США не сприйняло побоювання штату всерйоз, коли воно вперше забило на сполох. Державне агентство стверджує, що його побоювання не ставилися серйозно, поки воно не звернулося до ФБР у квітні 2021 року. Зрештою ФБР виконало серію ордерів на обшук у січні 2022 року та опублікувало часткову інформацію про розслідування, фактично закривши передбачувану схему.

Уолз також зазначив, що у квітні 2021 року окружний суддя округу Ремсі Джон Гутманн наказав штату відновити виплати та визнав державне агентство неповагою до суду. Уолц припустив, що судовий наказ був дорогим.

“Більшість грошей залишилася після того, як ми були змушені продовжувати платити, а не раніше”, – сказав він.

За словами Уолца, тільки за президента Джо Байдена ФБР почало діяти. Але він сказав, що комісар з питань освіти Хізер Мюллер отримала наказ ФБР не казати нічого, що могло б поставити під загрозу розслідування.

“Я і моя команда не змогли нічого сказати, тому що ФБР вело активне розслідування, і нам сказали цього не робити”, – сказав він.

Уолз також сказав, що хотів би, щоб було проведено розслідування наказу судді про поновлення виплат, хоча він не сказав, хто має проводити це розслідування. Судова влада незалежна відповідно до конституційного поділу влади.

«Я втратив мову, — сказав губернатор. «Неймовірно, що це рішення буде ухвалено, я справді не знав, що сказати. Очевидно, ми мали його поважати. … Я б і через мільйон років не повірив, що вони керуватимуть таким чином».

Республіканці поспішили засудити адміністрацію Уолца за те, що вона не зробила більше — і раніше — для припинення цієї схеми, а також за те, що вона не оскаржила ухвалу судді про поновлення виплат. Вони також намагалися звалити провину на генерального прокурора Кейта Еллісона та державного аудитора Джулі Блаха, хоча їхні повноваження щодо моніторингу Feeding Our Future здавалися в кращому разі мінімальними.

“Це найбільший випадок шахрайства з COVID у країні, тому що MDE не виконувала свою роботу”, – заявив у вівторок голова комітету Сенату Міннесоти з освіти Роджер Чемберлен. «Шахрайство було розпочато та тривало через те, що MDE не провела комплексну перевірку цих недобросовісних осіб. Можливо, вони й допомогли в розслідуванні, але замало і надто пізно».

Кандидат у губернатори від Республіканської партії Скотт Дженсен звернувся до Волца з проханням про відставку Мюллера.

Бур Вальц сказав, що критика Республіканської партії необґрунтована і захистив свого комісара.

“Для мене дивно, що ми знаходимо людей у ​​політичній сфері, які більше зляться на те, що вони не можуть звинуватити нас у всьому, замість того, щоб визнати, що у нас були злочинці, яких ми зловили”, – сказав губернатор.

Коли у вівторок він оголосив про звинувачення, прокурор США Енді Люгер заявив, що його офіс і ФБР «працювали з карколомною швидкістю» до січня 2022 року, щоб закрити цю схему. На запитання, чи зробив Департамент освіти Міннесоти щось неправильне у вирішенні цього питання, Люгер відповів: «Це не мені говорити».

Але Люгер додав: «Ми задоволені співпрацею — ретельною співпрацею з MDE протягом усього розслідування. … Я звинувачую підсудних, які вчинили, приховали та реалізували схему».

У середу штат попросив іншого суддю, який спостерігає за розпуском Feeding our Future, наказати групі відшкодувати більше 580 000 доларів, які вона заплатила, щоб захистити себе від того, що вона назвала «фіктивним судовим процесом».